¿Qué es la vitamina D y cómo funciona?

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Por Alan L. Rubin

Muchas personas no tienen suficiente vitamina D y no son conscientes de sus muchos beneficios. Los científicos están descubriendo nuevas funciones posibles para este importante nutriente casi a diario. Si usted cree que tiene suficiente vitamina D en su cuerpo, puede que se sorprenda.

¿Qué es la vitamina D?

Una vitamina se define como un nutriente esencial que un ser vivo debe adquirir en pequeñas cantidades de la dieta. Una vitamina es una sustancia química que es esencial para su cuerpo pero que su cuerpo no puede producir; debe ser ingerida. Según esta definición, la vitamina D no es una vitamina en absoluto. Considere esto – su piel puede producir vitamina D cuando está expuesta a la luz solar, para que su cuerpo no tenga que adquirirla de los alimentos.

Si la vitamina D no es realmente una vitamina, ¿qué es? Se convierte en una hormona llamada calcitriol (vitamina D activa) después de que su cuerpo la metaboliza. Una hormona es una sustancia química en su cuerpo que regula su fisiología.

La vitamina D se presenta en dos formas:

  • Vitamina D2: La forma que se encuentra en las plantas (también llamada ergocalciferol)
  • Vitamina D3: La forma que se encuentra en los animales (también llamada colecalciferol)

Ambas formas de vitamina D se crean cuando los rayos ultravioletas del sol actúan sobre una forma de colesterol. En ciertas plantas, los rayos ultravioleta convierten una molécula llamada ergosterol en vitamina D2. En los seres humanos, la vitamina D comienza como una sustancia en la piel llamada 7-dehidrocolesterol. Los rayos ultravioleta B (UVB) del sol convierten 7-dehidrocolesterol en vitamina D3.

Sin embargo, ni la vitamina D ni la vitamina D3 están activas todavía. De hecho, la vitamina D no hace nada por sí sola; es completamente inactiva, y eso puede hacer que se pregunte de qué se trata todo este alboroto. Pero es en lo que la vitamina D se convierte lo que se vuelve importante.

Cómo se forma la vitamina D en el cuerpo

La vitamina D viaja a través del torrente sanguíneo hasta el hígado, donde se convierte en 25-hidroxicolecalciferol (25(OH)D o calcidiol). Esta es una prohormona o precursor de la hormona de la vitamina D. La prohormona de la vitamina D viaja a través del torrente sanguíneo hasta los riñones, donde se convierte en la forma activa, 1,25-dihidroxicolecalciferol (1,25(OH)2 D3 o calcitriol). 1,25(OH)2 D3 es la hormona activa de la vitamina D. Se libera de nuevo en el torrente sanguíneo, donde regula la forma en que el cuerpo utiliza el calcio y el fósforo.

La siguiente figura muestra el proceso de conversión en el cuerpo. Ha surgido alguna controversia sobre si la vitamina D2 es tan activa como la vitamina D3 cuando se ingiere, pero el consenso es que la D3 es dos o tres veces más potente para elevar el nivel de 25-hidroxicolecalciferol.

Cómo el cuerpo crea la vitamina D.

Debido a que el hígado y los riñones están involucrados en la producción de calcitriol, las enfermedades de estos órganos pueden afectar su capacidad para producir esta hormona.

Aunque los riñones producen la mayor parte del calcitriol que termina en la sangre, hay alguna evidencia de que la conversión de 25(OH)D3 en 1,25(OH)2D3 puede ocurrir en otros tejidos del cuerpo humano. La producción de calcitriol en estos tejidos es baja en comparación con el riñón, y el calcitriol producido en estos tejidos probablemente no se libera de nuevo en el suero. Este calcitriol actúa dentro del tejido donde se produce:

  • Células del sistema inmunitario (macrófagos, células dendríticas)
  • Cerebro
  • Pecho
  • Colon (intestino grueso)
  • Células endoteliales (revestimiento interno de los vasos sanguíneos)
  • Páncreas
  • Glándulas paratiroideas
  • Placenta
  • Próstata
  • Piel

Cómo funciona la vitamina D

La función mejor entendida del calcitriol es el control de cómo su cuerpo utiliza el calcio y el fósforo para producir huesos fuertes. Sin embargo, la investigación está mostrando que muchos órganos y sistemas en su cuerpo también pueden necesitar vitamina D activa. El intestino y los huesos dependen de los riñones para producir y enviarles calcitriol.

Otros órganos pueden producir pequeñas cantidades de calcitriol por sí solos.

La vitamina D activa funciona al entrar en las células y adherirse a una proteína llamada receptor de vitamina D, ubicada en el núcleo de las células, donde se encuentra el material genético. Esta combinación de calcitriol y su receptor estimula a la célula a producir proteínas que regulan el funcionamiento del cuerpo.

Por ejemplo, algunas de las proteínas producidas en respuesta al calcitriol en el intestino ayudan a transportar el calcio a través del intestino y hacia el torrente sanguíneo, aumentando enormemente la absorción de calcio de la dieta. El receptor de vitamina D se encuentra en varias células que son críticas para controlar el metabolismo del calcio, el fósforo y los huesos: células intestinales, células óseas, células renales y células de la glándula paratiroides.

Los receptores de vitamina D también están presentes en la mayoría de los demás tejidos, incluyendo el cerebro, el corazón, la piel, los ovarios y los testículos, la próstata y los senos, así como las células del sistema inmunológico, incluyendo los glóbulos blancos y otras células inmunitarias clave.

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